元宇宙幕後玩家 Fastly邊緣運算先行者

元宇宙幕後玩家 Fastly邊緣運算先行者

Facebook易名Meta(美股代號: FB),令元宇宙(Metaverse)一詞再成為熱話。其實新世代比投資界更早接觸及更熟悉,例如任天堂的《動物森友會》玩家,以至早前提過的遊戲創作平台Roblox(美股代號:RBLX),同樣令現實個體在虛擬的平行時空,擁有著不同的身分、工作,以至社交。元宇宙比現實世界更遼闊,要構建的話,背後需要有速度而龐大的運算支持。元宇宙的上游產業隨時更有「錢」景,首選雲端服務供應商Fastly(美股代號:FSLY)。

撰文:經一編輯部 | 圖片:iStock

Metaverse由「meta」和「verse」組成,前者有超出一般的意思;至於後者則來自universe(宇宙)。

緣於科幻小說

Metaverse一詞源於1992年著名科幻小說《Snow Crash》,作者Neal Stephenson 將Metaverse比喻為一個虛擬世界,人們可化身(avatars)在虛擬的三維空間中活動;而書中提到的虛擬貨幣、人工智能,以至虛擬實境(Virtual Reality, VR)等,在現實世界中已一一實現。

即使沒有官方定義,Metaverse已與未來互聯網虛擬環境劃上等號,充滿著VR、擴增實境(Augmented Reality,AR)、替代實境(Substitutional Reality,SR),以至混合實境(Mixed Reality,MR)等技術的網絡世界,並且與現實世界相互牽動。

今年3月上市的Roblox便是元宇宙概念的佼佼者,平均每日活躍用戶已躍升至4,320萬戶;遍布於世界各地的用家,在其虛擬世界中可以遊樂、購買虛擬道具、創作賺錢,以至虛實互聯,在元宇宙中宣傳現實商品。

在剛過去的10月萬聖節,墨西哥燒烤連鎖店Chipotle在其Roblox虛擬商店推出宣傳活動,首40,000名用家於店內找到虛擬店員的話,便可到實體店獲得免費卷餅,結果疑因反應過度熱烈,引致Roblox網絡服務一度中斷。

雖然Roblox無正面回應服務中斷,是否與Chipotle活動有關,但事件凸顯出元宇宙要靠現實世界的互聯網支持;沒有的話,根本無法存在。

利用邊緣運算提升瀏覽體驗

Fastly始創人Artur Bergman曾經帶領社交網站SixApart的網絡工程團隊;之後轉投自由內容群組網站Wikia(現稱Fandom),亦即商業版的維基百科,出任首席技術官一職。

在Wikia領域,任何用戶都可更改網頁內容,而當年網絡技術及速度遠不及現時,Bergman便想到利用邊緣運算(Edge Computing)及即時清除(instant purge)等技術,解決網頁內容更新同步性的問題。

過往的工作令Bergman意識到,信息傳遞速度取決於伺服器與使用者的實際距離。

2011年,Bergman成立Fastly,定位內容傳遞網絡(Content Delivery Network,CDN)服務供應商,透過建立邊緣雲端平台,將內容及資料存放在世界各地的快取點。

CDN會根據網絡流量、用戶要求和位置,以及各伺服器的負載能力,將運算分發至不同邊緣雲端處理。

一方面減輕了伺服器的負擔,同時令使用者有更快捷的瀏覽體驗。

CDN好處不單只避開互聯網出現大塞車的情況,更重要是避免數據傳遞延遲,令信息傳遞維持連貫性,在家中觀賞的Netflix(美股代號:NFLX)串流影像,正正是利用CDN傳送。

對於VR、AR、SR,以至MR技術發展,CDN更加是不可或缺。

而使用大量以上元素的元宇宙空間,時間延誤是不能接受,故此對CDN及邊緣運算技術有著龐大需求。

【識析新美股】元宇宙幕後玩家 Fastly邊緣運算先行者
(圖片來源:iStock)

Fastly於2019年5月首次公開招股(IPO),每股作價範圍介乎14至16美元,最終以上限16美元定價,按發售1,125萬股計,籌得1.8億美元。

集團首日掛牌收報23.99美元,較定價高出49.9%。

首掛大升只是開始,股價之後持續攀升,2020年10月一度創出136.5美元上市新高。

其後市場持續追捧,升勢令股價嚴重偏離估值;惟上市後季度業績未能追上市場期望下,觸發股價急速回吐。

Fastly早前公布第二季業績,無論收入以至盈虧,均未達致市場預期。期內收入按年上升14%,至8,502萬美元。

經營虧損5,746萬美元,去年同期1,443萬美元;經調整經營虧損1,800萬美元,去年同期經調整經營溢利200萬美元。

經調整毛利率收窄4.1個百分點,至57.6%;經調整每股攤薄虧損15美仙,去年同期有經調整每股攤薄盈利2美仙。

一次意外 再惹來投資市場目光

今年6月,Fastly於系統更新中,因出現程序錯誤未被發覺,牽連到多間國際企業以至官方網頁,受到不同程度的影響。

當中包括亞馬遜(Amazon,美股代號:AMZN)、Hulu、Reddit、Shopify(美股代號:SHOP)、Twitter(美股代號:TWTR)、英國政府、紐約時報 、金融時報、英國廣播公司(BBC)及美國有線新聞網絡(CNN)等,數以億計互聯網用戶受到影響,事件引發網民炮轟。

不過,股民看法截然不同,Fastly股價先跌後急升,原因是投資市場發現,Fastly在全球網絡基建上的重要性。

 

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實際上,企業大客在Fastly身上的開支一直有增無減,而反映客戶忠誠度的淨收入擴張率(Dollar-Based Net Expansion Rate,DBNER)近年維持100%以上,即客戶每年在其雲端服務的使費一年比一年多。

由於管理層早前已調低公司全年展望預測,故市場對Fastly即將公布的第三季業績已不寄厚望,焦點反而會投放在未來擴展策略;加上由今年高位計,股價已經回調約六成,估值過高問題大致已不存在,有機會吸引資金重新建倉。

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